На востоке Бирмы лежит высокое плато, которое с древних времен облюбовало племя падаунгов, славящееся умелыми рисоводами. Но не только рисом знаменит этот край, нередко именуемый «Страной женщин с жирафьими шеями». Легенда гласит, что когда-то, давным-давно, тигр перегрыз горло одной девушке. С тех пор местные женщины носят огромные витые обручи, закрывающие шею.

Следует сказать, что этот обычай живет века. Здешние девушки ходят, гордо подняв голову. Впрочем, иначе они и не могут: столб витой меди весом чуть ли не десять килограммов и высотой сантиметров тридцать никак не позволяет опустить подбородок. Бедняжка может пить только через соломинку. Но ради престижа и «красоты» она согласна терпеть.

Голос падаунгской матроны звучит, как из глубокого колодца. За годы ношения «ярма» шейные мускулы почти полностью атрофируются. В старину обычай предусматривал наказывать женщин за супружескую неверность снятием этого «украшения»: шея была уже не в силах поддерживать голову, и нередко несчастная погибала от удушья.

Один американский медик решил разгадать загадку: как достигается эффект «жирафьей шеи»? Растягиваются шейные позвонки или удлиняются только соединяющие их связки? Может быть, наконец, расширяются пространства дисков между позвонками?

Как только в больницу Рангуна поступила женщина из племени падаунгов, врач подверг ее рентгеноскопии. Оказалось, что шея у нее вовсе не растянута. А вот грудная клетка сильно опущена. Выяснилось, что каждый виток меди добавлял вес, который принимали на себя ключицы и ребра. В конце концов они поддались и опустились. А шея просто оказалась длинной...