Хотя Болгария начала праздновать Рождество Христово 25 декабря сравнительно недавно, в 1968 году, люди так привыкли к этой дате, что удивляются: почему в Украине и других православных странах с непонятным упорством отмечают этот праздник в январе? Ведь  тогда, по логике, на Новый год следует продолжать Рождественский пост, который предусматривает отказ от всего вкусненького, что можно поставить на праздничный стол,  от веселья, танцев, просмотра развлекательных новогодних программ и прочих мирских радостей... 

А еще болгары спрашивают: почему в украинских и российских изданиях декабрьское Рождество называют католическим, а январское считают православным? Ведь в той же Греции Рождество Христово православной церковью также отмечается 25 декабря. И делают это с 1924 года, когда  Элладская православная церковь перешла на так называемый новоюлианский календарь. По нему непереходящие праздники, то есть празднуемые в один и тот же день независимо от года, как Рождество, отмечаются по григорианскому «новому» стилю, а переходящие, дата которых меняется в зависимости от года, как Пасха, отмечаются по «старому» юлианскому календарю.  А потом многих осеняет догадка: Украина должна была следовать тому, что диктовала РПЦ! А идти в ногу с остальным православным миром в отношении Рождества российские попы не хотели и не позволяли это делать другим. 

Как бы там ни было, а в Болгарии Рождество, которое еще называют  Коледой, считают самым веселым и щедрым праздником для взрослых и детей. Официальным государственным праздником Рождество было объявлено решением Народного собрания 9-го созыва 28 марта 1990 года, а официальными выходными днями стали -- 24, 25 и 26 декабря.

В Болгарии считают: другого такого праздника просто нет. Во-первых, 25 декабря православные завершают пост и могут начать подготовку к Новому году. А это предполагает покупку в магазинах аппетитных колбас, окороков, мясной и сырной нарезки. А во-вторых, большинство семей всеми правдами и неправдами пытаются совместить рождественские праздники с новогодними, чтобы погостить у родителей на селе или отправиться на отдых в горы, чтобы покататься на лыжах, а еще круче -- поехать во время этих импровизированных зимних каникул в теплые страны или хотя бы на греческие острова. В последние годы  появилась новая мода -- встречать Новый год  на более дешевых курортах Турции. Руководители многих фирм и частных предприятий, зная эту особенность, сами устраивают для своих работников длительный рождественско-новогодний отпуск с отработкой в последующие субботние дни. 

Если спросить болгарина о том, какой из двух декабрьских праздников для него важнее, то почти 80 процентов ответят: Рождество. Именно к нему готовятся очень тщательно, запасаясь подарками для всех домочадцев, подбирая елку, под которую их будут складывать, тщательно убирая квартиру. Да и по тому, что дарится в полночь с 24 на 25 декабря, понятно, какой праздник важнее. Если жена или сын могут найти под елкой в сапоге Дядо Коледа (у нас Деда Мороза), мобильный телефон или модные сапожки, то к Новому году там будут лежать уже чехол к аппарату и колготки. Вот такая разница в подходах к подаркам к семейному празднику, каковым считают здесь Рождество.  

Кое-кто начал выбирать подарки своим близким еще в «черную пятницу», когда смартфоны, духи, одежда и обувь подешевели на 50--75 процентов. Некоторые торговые центры сделали огромный оборот за три дня, так как в Софии  «черную пятницу» продлили и на два выходных дня. Ближе к Рождеству родители атакуют сеть греческих магазинов «Джамбо», где можно найти подарок для всех членов семьи любого возраста, купить искусственную елку, игрушки и гирлянды для нее. Кстати, елку в болгарских домах устанавливают именно к Рождеству, а не к Новому году, который попадает в разряд обычных праздников с ночной выпивкой и закуской, но не такой обильной, как 25 декабря. 

Накрывать праздничный стол начинают 24 декабря, когда здесь отмечается Будний вечер. По давней традиции, в последний день поста в любом болгарском доме готовят и выставляют на стол нечетное количество только постных блюд. Их должно быть семь или девять. Семь, потому что в неделе столько дней, девять -- это дань тому, что Святая Мария столько месяцев носила в своем чреве Христа. Церковь позволяет и 33 блюда, по числу лет земной жизни Спасителя, но такая трапеза не каждой семье по карману. Хотя отдельным блюдом здесь считают постные капустные или виноградные голубцы, перец, фаршированный рисом, фасоль, приготовленную в глиняных горшочках, бананы, мандарины, апельсины, грецкие орехи, миндаль, компот из сухофруктов и все прочее только растительного происхождения. На столе обязательно должно быть и красное вино, символизирующее кровь Христа, а также постная лепешка или болгарская баница, в которую закладывают монетки или записки с пожеланиями на будущее. 

За праздничный стол старший по возрасту в семье приглашает всех самых близких после возвращения с церковной службы. Обычно это 20.00 или 21.00. Он же под молитву крутит три раза лепешку, затем разрезает или разламывает ее на куски по количеству сидящих за столом -- в каждом ломте может быть монетка или записка с пожеланием. Люди верят, что оно обязательно сбудется. Но первый кусок хлеба всегда ставят к образу Святой Девы Марии. После ужина начинается обмен рождественскими подарками, которые предварительно складывают под украшенную елку с записками, кому они предназначаются. Со стола ничего не убирают, так как верят, что ушедшие в мир иной близкие также незримо присутствуют в доме и могут проголодаться. 

А тем более, что в Будний вечер в селах по домам  начинают ходить колядари. Они поют колядки во здравие и посыпают домочадцев житом, за это их щедро угощают тем, что Бог послал. Раньше, по старой традиции, колядование продолжалось  с полуночи и до восхода солнца на Рождество. По поверьям, именно тогда отовсюду появлялись вампиры, гоблины и другая нечистая сила. Считалось, что ряженые, а в Болгарии их называют кукерами, своими песнями и ударами в бубен или что-то металлическое прогоняли их. Тем более, что кукеры в этот вечер надевают на себя своеобразные доспехи из медвежьей шкуры, рога быков и прочее, что может напугать нечисть. 

Но до утра сейчас даже в селах никто не ходит, так как утром надо отправляться на торжественную службу в церковь, а затем готовиться к праздничному обеду. На него дети обязательно должны прийти к родителям и поздравить их с праздником. А младшие кумовья и другие родственники должны уважить старших и принести к обеденному столу, кроме вина или ракии, что-то вкусненькое, приготовленное дома. И, конечно, все садятся за богатую праздничную трапезу, где после солений на столе уже преобладают мясные блюда. Рождественский обед иногда напоминает карусель со сменой запеченной индейки, утки или поросенка на зажаренных на огне ягненка, ребрышек, кебапов, метанием на стол вина и ракии, приготовленных по собственным рецептам. Лишь в городах люди пьют купешское, то есть покупное, а в села, где традиции соблюдаются более тщательнее, только свое. И вино, и виноградная водка -- ракия. Ими щедро запивается все, и конца этому нет до темноты. Вот еще одна причина, по которой в Болгарии так любят этот праздник. И это, несмотря на то, что после такого обеда некоторым приходится обращаться за помощью к врачам, заранее предупреждающим: переедание вредно для здоровья. Но соблазн так велик, что об этих предупреждениях никто не вспоминает, а тем более у всех -- Большой Праздник. Благо, что 26 декабря в стране тоже выходной день, и можно отойти от возлияния.